走向融合的未来 – 谈 Windows 触控笔的未来发展方向

Surface Pro 产品线的意义不仅仅是让微软硬件工程团队炫技,更多的是创建了一个全新的标准。它将移动设备的谈话话题从“这玩意能玩荒岛求生吗?”转换为“它如何能通过独有的特性在日常生活和工作流方面帮助我?”。而这个转换的核心,我认为就是笔。

 

现在全新设备最重要的卖点成了与笔的集成。甚至一直认为笔是老旧工具的 水果,也提供了 Pencil,当然溢价还是一样的高。而在触控笔集成领域的两大厂商,就是微软和 Wacom。

 

Wacom

 

Wacom 在触控笔领域一直是无可争议的领导者,并在高端绘画领域广受认可。这得益于它垄断性的EMR(电磁感应)技术,它是在屏幕下布置了感应层,持续发出电磁信号来与笔进行交互。优点是飞涨的精准和快速,并提供了更远的笔尖感应距离。这对需要这些技术的艺术家来说,支持大量的绘画技巧。另外由于电磁信号是通过感应层发出,笔上也无需电池。

 

 

而这项技术的缺点,则是现代化设备越来越难以依靠 Wacom 的 EMR 技术。因为电磁场是屏幕自身产生,需要消耗大量电池。使用这项技术需要在屏幕下布置感应层,也就意味着设备会更厚。同时,由于笔并未与屏幕直接互动,而是在屏幕下方的感应层,造成了一些不准确的问题。

 

尽管 Wacom 的 EMR 技术仍用在高端,以绘画为主的设备上,但越来越多的设备已经转换到 Wacom 的 AES (主动电容式)技术上。

 

微软和 Wacom AES 方案

 

 

N-trig 在2015年被微软收购,在这之前几乎完全活在 Wacom 的阴影里。N-trig 的触控笔技术对比 Wacom 的产品一直被认为是棋差一招,直到最近才有所改观。得益于 Surface Pro 3 的巨大成功,以及 Surface Pro 4 和 Surface Book 逐渐增加的装机量,我认为口碑已经发生了极快的转变,尽管还不是彻底的消除负面口碑。

 

 

微软的 N-trig 和 Wacom 的 AES 本质上是类似的技术,因此也具有相同的优势和不足,跟 Wacom 的 EMR 有很大的不同。通过在笔中加装电池,屏幕不在需要感应层,便携塞红包可以更轻薄且降低电池消耗。理论上所有 EMR 技术的准确度和视差问题都不再存在。而这个技术本身安装成本也更低,对生产极致便携设备的厂商具有巨大的吸引力。

 

当然,这个技术的缺点也就是 Wacom EMR 设备的优势,触控笔需要电池,相对速度更慢,笔迹追踪也稍显粗糙。对于已经自如使用 EMR 的艺术家来说有点不够精准。

 

 

两种技术目前基本上是打了平手: 微软/Wacom AES 提供给便携的笔记记录和生产力设备,Wacom 独占而且昂贵的 EMR 为高端艺术家准备。我认为最近这个情况将会发生变化,而理由请见下一章。

 

而这两家公司的关系,也变得越来越微妙。

 

融合的未来

 

Wacom 和 N-trig/微软的发展轨迹在现代计算史中本来就迥然不同,而2016年竞争关系更是发生了重大的变化。

 

 

在 BUILD 2016 大会上,微软宣布 Wacom 和微软正在联合打造 Universal Pen Framework 2.0(通用触控笔框架2.0),Wacom 触控笔将会支持双协议,在两家公司的设备上都能使用。这次合作的果实在 WinHEC 大会上,以下一代 G13 触控笔展示出来。这是一只双协议通用触控笔,也是市场上最先进的触控笔。它包括了高性能触控笔和触摸(240Hz 触控笔刷新频率,120Hz 触摸刷新频率)支持,史无前例的4096级压感和倾斜检测支持,这也是两家公司在电池驱动的触控笔科技上一直缺席的特性,其中倾斜检测早已被敏锐的 Apple 提供支持。

 

其实这并不意外。Wacom 一直都是通用触控笔组织(Universal Stylus Initiative)的核心成员,这是一个开源计划,鼓励支持笔的设备能够通用,并得到了很多核心OEM厂商的支持:比如 HP,Lenovo 和 Intel。Wacom 在通用触控笔框架的第一次尝试在2015年就开始了,而这次与微软的合作让项目目标变得更广泛。

 

这个项目将各种厂商的触控笔转变为同意和兼容的设备,就像USB键盘一样。这在计算机历史上是一个巨大的进步。而对微软来说,通过 Surface Pro 产品线将触控笔作为前端人机交互方式的女里,这也是一个重大的成果。

 

而且微软真正需要这个成功。微软的粉丝都知道,这个公司有个坏毛病,就是走得太超前,离时代太远。不管想法多前瞻,创意多优秀,行业内其他厂商不参与也没什么卵用。

 

举例来说,微软的 OneNote 作为 Office 365 的一部分,通过笔的使用获得了立竿见影的好处。没有其他通用的笔记记录软件想 OneNote 一样支持手写。但当有大量的设备根本不支持手写的时候,普通用户和专业企业用户为什么要考虑这个特性?或者说要实现这个功能碎片化的方式太多,生产厂商又只有寥寥几个,谁愿意被这些因素约束呢?如果不是所有 Windows 设备都能支持,Windows Ink 工作区又有什么好呢?

 

近段时间,云计算,人工智能和虚拟现实是最热的话题,笔者也不清楚在计算机史的巨大蓝图上微软将占据哪个部分。Surface Pro 产品线不再是微软硬件工程部炫技的手段,它或许是让巨大蓝图更清晰的第一步。

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